De Europese Unie is al bijna een jaar bezig met de concurrentie-implicaties van AI-aangedreven spraakassistenten en andere Internet of Things (IoT) verbonden technologieën. Vandaag heeft het een eerste rapport uitgebracht waarin mogelijke zorgen worden besproken die volgens EU-wetgevers de komende jaren zullen helpen bij het informeren van hun bredere digitale beleidsvorming.

Een belangrijk stuk EU-wetgeving dat eind vorig jaar werd geïntroduceerd, is al gepland om ex-anteregelgeving toe te passen op zogenaamde ‘poortwachters’-platforms die in de regio actief zijn, met een lijst met ‘do’s and don’ts’ voor zakelijke praktijken voor krachtige, tussenplatforms die in de komende pan-EU Digital Services Act worden ingebouwd.

Maar als toepassingen van technologie natuurlijk niet stil staan. De concurrentiechef van het blok, Margrethe Vestager, heeft ook een tijdje haar oog gehad op AI-technologieën voor stemassistenten – en uitte haar bezorgdheid over de uitdagingen die de gebruikerskeuze al in 2019 stelde, toen ze zei dat haar afdeling “probeerde erachter te komen hoe toegang tot data zal de markt veranderen”.

De Commissie heeft afgelopen juli een concrete stap gezet toen ze een sectoraal onderzoek aankondigde om de mededingingsproblemen van het internet der dingen in detail te onderzoeken.

Het heeft nu een voorlopig rapport gepubliceerd, gebaseerd op peilingen van meer dan 200 bedrijven die actief zijn in de consumentenmarkt voor IoT-producten en -diensten (in Europa, Azië en de VS) – en vraagt ​​om verdere feedback op de bevindingen (tot 1 september in de aanloop naar een eindrapport) in de eerste helft van volgend jaar.

Een van de belangrijkste gebieden van potentiële mededingingsbezwaren die het heeft gevonden, zijn: exclusiviteit en koppelverkooppraktijken met betrekking tot stemassistenten en praktijken die de mogelijkheid beperken om verschillende stemassistenten op hetzelfde slimme apparaat te gebruiken; de bemiddelende rol van stemassistenten en mobiele besturingssystemen tussen gebruikers en de bredere markt voor apparaten en diensten – met de zorg dat dit de eigenaren van de stem-AI van het platform in staat stelt om de gebruikersrelaties te controleren, wat mogelijk van invloed is op de vindbaarheid en zichtbaarheid van rivaliserende IoT-services.

Een ander punt van zorg is de (ongelijke) toegang tot data. Deelnemers aan het onderzoek suggereerden dat operators van platformen en spraakassistenten uitgebreide toegang krijgen tot gebruikersgegevens, inclusief het vastleggen van informatie over gebruikersinteracties met slimme apparaten van derden en IoT-services voor consumenten als gevolg van de intermediaire spraak-AI.

“De respondenten van het sectoronderzoek zijn van mening dat deze toegang tot en accumulatie van grote hoeveelheden gegevens niet alleen aanbieders van spraakassistenten voordelen zou opleveren met betrekking tot de verbetering en marktpositie van hun spraakassistenten voor algemeen gebruik, maar hen ook in staat zou stellen meer te benutten gemakkelijk naar aangrenzende markten”, schrijft de Commissie in een persbericht.

Een soortgelijke zorg ligt ten grondslag aan een lopend EU-antitrustonderzoek naar het gebruik door Amazon van gegevens van derde partijen die het via zijn e-commercemarkt verkrijgt (en waarvan de Commissie meent dat het de concurrentie op online retailmarkten op illegale wijze zou kunnen verstoren).

Gebrek aan interoperabiliteit in de consumenten-IoT-sector is een ander punt van zorg dat in het rapport wordt gesignaleerd. “Met name een paar aanbieders van spraakassistenten en besturingssystemen zouden eenzijdig de interoperabiliteit en integratieprocessen controleren en in staat zijn om de functionaliteiten van slimme apparaten van derden en IoT-services voor consumenten te beperken in vergelijking met die van henzelf”, zegt het.

Er is niets heel verrassends in de bovenstaande lijst. Maar het is opmerkelijk dat de Commissie probeert grip te krijgen op de concurrentierisico’s – en begint na te denken over mogelijke oplossingen – op een moment dat de invoering van stemassistent-AI’s zich in de regio nog in een relatief vroeg stadium bevindt.

In haar persbericht merkt de Commissie op dat het gebruik van spraakassistenttechnologie wereldwijd toeneemt en tussen 2020 en 2024 naar verwachting zal verdubbelen (van 4,2 miljard spraak-AI’s naar 8,4 miljard), hoewel slechts 11% van de vorig jaar ondervraagde EU-burgers al een stemassistent, volgens geciteerde Eurostat-gegevens.

EU-wetgevers hebben zeker lering getrokken uit het recente falen van het mededingingsbeleid om gelijke tred te houden met de digitale ontwikkelingen en een eerste golf van techreuzen in bedwang te houden. En die giganten blijven natuurlijk nu de markt voor spraak-AI’s domineren (Amazon met Alexa, Google met zijn gelijknamige assistent en Apple’s Siri). De risico’s voor de concurrentie zijn dus glashelder – en de Commissie wil voorkomen dat de fouten uit het verleden worden herhaald.

Toch valt nog te bezien hoe beleidsmakers eruit zouden kunnen zien om concurrerende lock-in rond spraak-AI’s aan te pakken – waarvan de USP meestal hun luie web, drukknop en merkgemak voor gebruikers is.

Eén optie, het afdwingen van interoperabiliteit, zou de complexiteit kunnen vergroten op een manier die negatief is voor de bruikbaarheid – en kan andere zorgen oproepen, zoals rond de privacy van gebruikersgegevens.

Hoewel het zeker een goed idee kan zijn om gebruikers zelf meer zeggenschap en controle te geven over hoe de consumententechnologie die ze bezitten werkt, tenminste op voorwaarde dat de presentatie van keuzes door het platform zelf niet manipulatief en uitbuitend is.

Er zijn zeker tal van valkuilen op het gebied van IoT en concurrentie, maar ook potentiële kansen voor startups en kleinere spelers als proactief regelgevend optreden ervoor kan zorgen dat dominante platforms niet opnieuw alle standaardinstellingen kunnen instellen.

In een verklaring zei Vestager: “Toen we dit sectoronderzoek lanceerden, waren we bang dat er een risico zou zijn dat er poortwachters in deze sector opduiken. We waren bang dat ze hun macht zouden kunnen gebruiken om de concurrentie te schaden, ten nadele van zich ontwikkelende bedrijven en consumenten. Uit de eerste vandaag gepubliceerde resultaten blijkt dat velen in de sector onze zorgen delen. En eerlijke concurrentie is nodig om het grote potentieel van het internet der dingen voor consumenten in hun dagelijks leven optimaal te benutten. Deze analyse zal worden meegenomen in onze toekomstige handhavings- en regelgevende maatregelen, dus we kijken uit naar verdere feedback van alle geïnteresseerde belanghebbenden in de komende maanden.”

Het volledige sectorrapport vindt u hier.

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Vul alstublieft uw commentaar in!
Vul hier uw naam in